Golfens gullgutt

 

Ingen spiller på PGA-touren eller Europatouren kommer i nærheten av Rickie Fowlers signaturlook. Han er et enestående forbilde for hundretusenvis av unge fans verden rundt. nå starter hans beste sesong hittil.

Bruset fra Stillehavets evige bølger, på vei inn mot stranden i Newport Beach i det sørlige California, setter luften i bevegelse. Den virker oppfriskende, og den får en i godt humør. Og det på tross av at klokken bare er sju om morgenen og mørket fortsatt henger over parkeringsplassen på Newport Beach Golf & Country Club.

Klubben holder på å bygge et nytt klubbhus på ca. 4 000 kvadratmeter, men et intervju i et miljø med dype lenestoler foran peisen er det ikke snakk om. Innvielsen er først om et knapt år.

Nei, intervjuet med Rickie Fowler finner sted i et lite skur rett ved klubbens maskinpark. Fjernt fra den glamouren som man forbinder med de store stjernene i dag. Den sorte suven med tonede vinduer bremser opp, og ut hopper 27-årige Rickie Fowler. Selv om det er tidlig, så utstråler han mye energi. Han er ikke så høy, og ikke så “fit” som mange av hans unge kolleger. Han gir uttrykk for å være den kule gutten fra den amerikanske vestkysten, han som var aktiv innenfor mange forskjellige sportsgrener under hele sin oppvekst, men hvor golfen i dag naturligvis tar det meste av tiden.

– Selvfølgelig er det slik. Men jeg fisker fortsatt mye i fritiden, forklarer han og tar en slurk kaffe. Jeg har alltid fisket.

– Kanskje er det der jeg har lært meg å være så tålmodig. Golf handler jo veldig mye om tålmodighet.

Jo, jeg forstår det, og jeg tenker over denne egenskapen. Kan man trene tålmodighet? Det innbiller jeg meg. Og jeg forstår det når Rickie forteller om sine første slag på rangen hjemme i Murrieta, noen timers kjøring fra Los Angeles.

– Jeg var tre år. En gang i uken tok morfar meg med til Murrieta Valley Golf Range.

Han fortalte historier om livet. Det gjør han fortsatt. Jeg tror det er veldig bra å lytte til hva erfarne mennesker kan fortelle. Noen ganger trenger man ikke å si så mye. Man kan si mye uten ord. Slik var det også med min første trener, forteller Rickie.

Kanskje blir man tålmodig av å være stille? Unge Rickie ble fort en gutt som vakte stor oppmerksomhet på rangen. Fire og et halvt år gammel spilte han sin første golfturnering og snart ble Barry McDonell en viktig person i livet hans.

Barry var trener på den lille lokale rangen i Murrieta. Han forstod at denne gutten kom til å bli noe stort. Og han hadde sin egen oppskrift for å holde på interessen hos ham.

Rickie Fowler fikk tidlig lære seg å slå ulike typer slag, og han jobbet med de forskjellige slagene. Det var nok helt nødvendig. Unge Rickie slo med farens driver. Og den var i full lengde, noe som ga ham styrke i både hender og underarmer. Samtidig fikk han den hurtigheten som i dag kjennetegner slagene hans.

Barry McDonell fikk også Rickie til å spille uten mange unødvendige og destruktive tanker.

– Han fikk meg til å konsentrere meg om målet; 20 fot til høyre eller 20 til venstre, eller rett på pinnen. Jo tidligere man lærer det, desto bedre golf spiller man. Tålmodighet er en viktig faktor, og selvtillit er en annen, mener Rickie.

Barry McDonell la grunnlaget for hans gode selvtillit. Barry døde for fem år siden, 75 år gammel, men er fortsatt en stor del av Rickie Fowlers liv.

Fowler kommer fortsatt tilbake til sine røtter. Foreldrene, besteforeldre og trener i Murrieta. Han er ingen countryclub-kid, som han sier. I oppveksten fikk han lov til å gjøre det han likte best av alt på fritiden. Motor-cross, fiske og golf ser ut til å ha gitt ham sikkerhet og styrke. Han fikk ingenting gratis, han kombinerte iherdighet med sitt talent. Han ble et forbilde for hundretusen fans over hele verden.

Det å være 27 år og bære så mye ansvar på sine skuldre – blir det ikke litt mye av og til, spør jeg. Er det ikke øyeblikk hvor du drømmer om å gjøre noe helt crazy?

– Nei, absolutt ikke. Da tenker jeg ikke. Jeg vil gjøre det rette og fortsette med å være et forbilde. Jeg vil behandle folk bra.

Jeg har aldri vært en troublemaker, aldri bidratt til skandaler i pressen. Det livet har jeg planer om å fortsette med.Han har unektelig lært seg å skille mellom rett og feil. Som hovedsponsor er Cobra Puma Golf helt bevisste om dette, og det var ikke tilfeldig at firmaet kontaktet Rickie Fowler for å finne en spiller som kunne leve opp til dette positive, ungdommelige imaget.

– Ledelsen i Carlsbad la øret ned mot bakken, de trengte ikke lete lenger, forteller Thore Ohlsson, svensk direktør i Cobra Puma Golf worldwide.

– Han hadde og har fortsatt alt det vi står for. Ungdommelighet, karisma og kul oppførsel, i tillegg til spillet. Vi skrev kontrakt med ham før han ble en stor stjerne, og i dag har han betydd enormt mye for vårt firma og sikkert like mye for mange av hans unge fans.

– Ingen annen golfspiller akkurat nå er så sterkt forbundet til sin hovedsponsor, sier Thore Ohlsson, og han forteller at Cobra Puma Golf hele tiden holder øye med unge lovende golfspillere. Eller på markedet, om man vil. Det handler om atskillige millioner dollar i inntekter – ved siden av selve spillet.

Symbiosen Fowler–PUMA er unik.

– Vi har virkelig vokst sammen, PUMA og jeg. Jeg er overbevist om at det hadde vært mye vanskeligere med et annet selskap, sier Rickie. Alt det selskapet står for kjenner jeg igjen i meg selv. Det er en spesiell stil som jeg kjenner meg hjemme i. Ta klærne, for eksempel, de skiller seg virkelig ut.

– Selv om det er profesjonelle designere som lager klærne mine, så har jeg innflytelse på hvordan de skal se ut. Jeg ville aldri ha tatt på meg noe som jeg ikke føler meg vel i. Rickie Fowler kaster et blikk på alle de nye klærne han skal fotograferes i litt senere. Han er veldig interessert i klær og mote. Hans garderobe er enormt stor og inneholder en hel del klær som han aldri har brukt, men som han gir bort til veldedighet eller til andre som trenger eller har gjort seg fortjent til det.

De oransje brillene og skjortene ble fort hans varemerke. For ikke å snakke om capsene med stor og rett skjerm. Capsene var egentlig ikke så spesielle, men de skapte allikevel en mote. Fargen var et bevisst valg fra Rickies side.

– Oransje er hyllest til mine to år hos Oklahoma State University i Stillwater. Jeg ser det som mitt andre hjem og er naturligvis i tett kontakt med mange av vennene mine der. Jeg drar ofte dit for å gi tilbake både tid og penger, sier Rickie, og personifiserer den amerikanske suksessen. Man gir alltid tilbake til den eller dem som vært en del av ens suksess.

I perioden frem til Players Championship på TPC Sawgrass i Florida i fjor ble det satt spørsmålstegn ved Fowler. Flere eksperter og spillere mente at han var voldsomt overvurdert. Han hadde jo bare en PGA Tour-seier fra 2012 med seg i bagasjen. I et land der andreplass bare er en andreplass, og der seierne rankes høyere enn høyest, begynte folk å komme med negative kommentarer når en spiller med hans oppførsel og eksponering ikke nådde hele veien.

Den helgen i mai i fjor følte baktalerne seg sikre i sin oppfattelse. Han lå flere slag etter ledelsen, misset et slag på tieren, misset deretter en birdie på neste. For å vinne krevdes noe helt sensasjonelt.

Men, med sin gamle trener Barry McDonells råd i bakhodet, om å rense hjernen for uvesentlige ting og konsentrere seg om oppgaven, så snudde alt.

– Jeg klarte å slå bort tanken om å mislykkes. Deretter visste jeg at hvis jeg slo birdies på de siste fire, så burde jeg ha en bra sjanse. Jeg slo tre birdies og en eagle! Og jeg var dermed klar for play-off mot Kevin Kisner og Sergio Garcia. Og det var nettopp de fire siste hullene som ble spilt i play-off. Gjett om jeg var fornøyd med å ha slått bare 11 slag på de siste hullene i det ordinære spillet. Det hjalp meg godt, sier Rickie, som i og med at han senket sin tredje birdie for dagen på TPCs signaturhull, det syttende, sikret sin andre PGA Tour-seier.

Det er som han ikke vil snakke om at det var noen som ikke trodde på hans kapasitet. At han tok revansj. Kanskje er det bare fordi han ikke er blant dem som vil lukke munnen på dem som ikke er blant hans største supportere. Nei, det er nok mer fordi at han visste at seieren kommer når den kommer, og at den fører til enda mer fremgang. Tja, så enkelt kan det være.

Det ble nemlig ytterligere to seiere i fjor, Deutsche Bank Open på TPC Boston, hvor han dro forbi Henrik Stenson til slutt, samt i Scottish Open på Gullane utenfor Edinburgh. Man skal også legge merke til at de tre seirene var med minst mulige marginal, noe som kanskje sier noe om hans evne til å holde fast i skaftet når det strammer til.

Rickie Fowlers karriere inneholder dessuten topp fem-plasseringer i samtlige Majors, hvor to av dem var andreplasser. Et fantastisk resultat, men hvis man er på dette nivået, så er det fortsatt mye å streve etter og Rickie har vanskelig for å styre sin iver etter å komme i gang med sesongen 2016 – som en utålmodig fullblodshest i startboksen.

Konkurransen spisser til for hvert år. Det finnes et helt knippe unge gutter mellom 20 og 30 som kan bli verdens beste.

– Ja, Jordan Spieth, Jason Day og Rory McIlroy har jo alle vært enere i kortere og lengre perioder. Den øverste toppen er jevnere og kanskje til og med bedre enn på mange år. Jeg ser frem mot å bli en av dem. Det finnes altså mange grunner til å trene enda hardere og bli enda bedre, konstaterer Rickie, og fortsetter: Vi må heller ikke glemme alle de rutinerte guttene mellom 30 og 40! Det er tøft på toppen.

– Så jeg må forbedre spillet mitt, først og fremst må jeg rulle i flere putter, og dessuten må jeg bli jevnere fra tee med driveren.

– I fjor ble et år hvor jeg kom videre i min karriere. Mitt neste mål er å vinne flere ganger hvert år de neste årene – blant dem minst en Major.

Selvtillit og tålmodighet. Det er når du minst aner det at den største fisken biter på kroken. Play well, Rickie!


NOEN HURTIGE TIPS FRA RICKIE

01 Spill gjerne med en jernkølle fra tee, spesielt hvis det føles trangt. Står flagget kort, har du store muligheter for å oppnå et bra resultat.

02 Hold en god linje. Hold køllen i høyre hånd og sett køllehodet square bak ballen. Rett blikket mot noe i gresset, noen meter foran ballen.

03 Ikke ta unødvendige sjanser. Ta heller to lette slag enn å risikere med et vanskelig som kan bety pliktslag.