Gratulerer Major Garcia


Han var tolv år da han vant klubbmesterskapet. Han var femten da han debuterte på Europa-touren. Han har vunnet det meste. Og for noen uker siden kom det som han sammen med hele golfverdenen lengtet mest etter: hans første majorseier! På Augusta National beseiret han sin beste venn, Justin Rose, i en tøff kamp den siste dagen.

Seieren kommer når den kommer, sa han til meg noen uker før US Masters på Augusta. Han virket avslappet, men samtidig litt lei av det vanlige spørsmålet.

Og det var også små tegn som tydet på at denne sesongen som nettopp er begynt så bra for Sergio, skulle bli sesongen hvor han etter over 70 forsøk endelig skulle få sin første major. Harmoni og lykke utenfor banen kan være veien til enda større suksess, i juli skal han gifte seg. Han fylte 37 i begynnelsen av året. Tross sin relativt lave alder, har han alltid vært blant de aller beste golfspillerne i verden. Og han begynte uvanlig tidlig å blande seg i spillet om hvem som skulle stå øverst på pallen.

Sergio Garcia debuterte nemlig som amatør på Europa-touren allerede som 15-åring. Han ble den yngste spilleren som klarte å spille fire verv i Turespaña Open Mediterranea. Samme år vant han European Amateurs. Men det tok fire år til før han tok skrittet over til de profesjonelle spillerne.

Golfen ble tidlig en del av livet hans. Som treåring svingte han sine første køller. Faren var trener på en klubb i Madrid og sørget for at El Nino, guttungen, fikk lært seg de rette bevegelsene. Det gikk meget bra. Tolv år gammel ble han klubbmester.

– El Nino var et fint kallenavn. Jeg fikk det faktisk ikke før jeg var fjorten, men det er jo ganske lenge siden nå.

Nå foretrekker jeg Sergio, jeg nærmer meg jo 40, påpeker han og det virker som om han vil markere at han er blitt eldre. Nå er han Sergio, en stolt spanjol og verdensborger. Hombre! I begynnelsen av karrieren var vi mange som tok ham til våre hjerter. Han utstrålte tidlig alt det vi ville se. Han viste fryktløshet og respekt for vanskelige forhold og situasjoner. Dristigheten og evnen til å diskutere seg ut av problemene førte tankene over til landsmannen Severiano Ballesteros. En av de mest elskede spillerne golfen har sett.

– Jeg fikk en enormt stor lyst til å spille bare ved å se på Seve. Ja man kan si at jeg til og med kjente en opphisselse. Det er noe som har preget meg og mitt spill.

Han var et enestående forbilde som betydde enormt mye, ikke bare for oss spanjoler, men for alle som spiller golf, sier Sergio Garcia og fortsetter:

– Hans aggressive spillestil har virket naturlig for meg. Den passer til mitt temperament og jeg tror ikke stilen min har endret seg så voldsomt mye, selv om jeg de siste årene har roet meg litt ned og ikke jobber med ballen like mye som før. Jeg prøver alltid å se ulike slag, ulike muligheter. Ingenting skal være fremmed for meg, sier Sergio. Det er mulig at Seve Ballesteros ga ham ekstra krefter søndag 9. april på Augusta. Dagen da Seve Ballesteros skulle ha fylt 60 år!

Første gang hele verden på alvor fikk stiftet bekjentskap med den unge, uredde spanjolen var i 1999 i PGA-mesterskapet på Medinah utenfor Chicago. Det var hans første sesong som profesjonell golfspiller, og i lederball siste dag med selveste Tiger Woods presset Sergio storstjernen. Ikke minst gjennom det andre slaget han slo på 16. hull, en dogleg par 4 med en høyt plassert green.

Garcia hadde slått ballen til høyre og inn mot trærne. Da han kom fram for å slå sitt andre slag, så han at ballen lå veldig nærme trestammen. Alle andre spillere, kanskje med unntak av Seve Ballesteros, hadde svelget sin egen medisin og bestemt seg for å slå ballen ut til venstre på fairway. Det gjorde ikke Sergio Garcia. Han var jo bare ett eller to slag fra å, under sin første proffsesong, vinne en major. Dessuten var han i duell med Tiger.

Han var i dette øyeblikket veldig nærme en seier. Han tok ut firer-jernet fra bagen. Publikum og TV-kommentatorene trodde ikke sine egne øyne. En TV-kommentator sa til og med at unge golfspillere burde holde seg for øynene. Dette var virkelig ingenting å ta etter. Han kunne jo faktisk skade seg hvis ballen ikke ble slått forbi trestammen.

Om de unge golfspillerne holdt seg for øynene vet vi ikke, men en som helt sikkert lukket øynene da han slo til ballen var Sergio Garcia. Vel vitende om risikoen, men også om hvilke muligheter som ville dukke opp hvis han lyktes.

– Ja, det er faktisk sant at jeg lukket øynene og slo. Ballen fløy i en bue fra venstre til høyre.

Da han åpnet øynene igjen, tok han sats og sprang alt han kunne diagonalt opp til fairway. Femten skritt senere kom hoppet, «saksehoppet», alle snakket om. Sergio Garcia hadde klart å nå greenen i det som mange betraktet som ett av de merkeligste golfslagene i konkurransens historie. På tross av at han hentet inn et slag på Tiger Woods, ble det ingen Major denne gangen. Den kom 18 år senere på Augusta.

På sitt eget nettsted, www.sergiogarcia.com, har han med distanse og humor forholdt seg til spørsmålet om hvorfor det har tatt så lang tid. Og se videoen der han med presisjon kommer med den ene jern-spøken etter den andre, både med wedgene og driveren. På tross av at Sergio spiller mye på PGA Tour i USA, bor han i Europa. Det kan være fordi han foretrekker de europeiske banene fremfor de amerikanske.

– Vi har de siste årene sett en utvikling der banene blir lengre og lengre i takt med att utstyret gjør at vi kan slå lengre.

Jeg synes helt oppriktig at det er mye mer interessant å spille kortere baner med mer avanserte green-områder. Det krever mye mer av oss spillere, både strategisk og teknisk, mener Sergio og bruker de brittiske linksbanene som gode eksempler på dette.

– Ja, Carnoustie er den beste banen jeg har spilt på. Her er det så mange faktorer å ta hensyn til som gjør at utfordringen blir desto større og mer interessant. Og så kan jeg ikke unngå å nevne Valderrama. Ikke noen spesielt lang bane, men her kan det skje mye mellom korketrærne. I tillegg til de små bølgede greenene. Gosh!

Det vil nesten være litt merkelig hvis Sergio ikke la til August på favorittlisten etter karrierens største triumf.

Golfverdenen unner den karismatiske spanjolen denne suksessen, kanskje mer enn noen andre.