En stjerne i nord

I 2005 gikk den da 16 år gamle Rory McIlroy rundt banen på 61-slag i dårlig vær. I sommer kommer han tilbake til Royal Portrush i Nord-irland for å vinne verdens eldste konkurranse – The Open. Interessen grenser til det hysteriske …

Sommeren før hadde Francesco Molinari sin putt nesten ikke landet i koppen på Carnousties 18. før golfverdenen vendte blikket mot Royal Portrush i Nord-Irland. Interessen for årets utgave av verdens eldste konkurranse begynner å grense seg til det småhysteriske.

Allerede i august i fjor ble billettene utsolgt. Årets The Open kommer til å bli noe helt spesielt: For første gang på 67 år kommer verdens eldste konkurranse tilbake til Nord-Irland og Royal Portrush.


R & A sier at billettsalget har overgått alle forventninger.
Sist konkurransen ble spilt på Portrush var i 1951. Det er den eneste gangen siden 1860 at noen av de 148 konkurransene ble spilt utenfor Storbritannia.
Den gang fikk vinneren, Max Faulkner, 300 pund. Til sammenligning kan vi fortelle at Francesco Molinari vant 1,625,387 euro for sin tålmodige prestasjon på Carnoustie i fjor.
I 1951 het det store lokale håpet Fred Daly. Han kom på fjerdeplass etter en regnfull konkurranse. Årets nord-irske håp er selvsagt Rory Mcilroy som har et spesielt forhold til Royal Portrush. I 2005 gikk den 16-årige Rory 11 under par – 61 slag – på den utfordrende banen. Det ble banerekord! Banen er en av hans absolutte favoritter, og han har lenge hatt som mål å toppe formen de fire dagene i juli 2019.
Portrush er en liten by. Det bor bare 7000 innbyggere her, men det siste året har stemningen vært forventningsfull og energisk. Den lille byen har minnet en del om en byggeplass. Det er mye å gjøre når man skal være vertskap for en så stor konkurranse som The Open.
Dette gjelder ikke bare for byen og byens infrastruktur, det gjelder også for banen.


Royal Portrush anses av mange som en av verdens 20 beste baner, og den er på mange golfspilleres ønskeliste. Det er en bane man bare må spille på før man dør.
Det er en av de vakreste banene i verden, og en av de mest romantiske. Den ligger ved det nordlige Atlanterhavet, og spesielt banens femte green ligger litt utsatt når høststormene herjer.
Men til tross for banens størrelse, har man vært nødt til å gjøre noen endringer for å kunne holde en så stor konkurranse som The Open.

Det er blitt sagt om Portrush at banen består av 17 fantastiske hull – og så det 18.


Noen har også sagt at det 17. hullet har vært et svakt ledd i en ellers sterk kjede.
Nå er disse hullene borte, til fordel for plassering av et sponsorsted, og hullene er erstattet av to nye hull som blir det syvende og åttende hullet på banen, designet av Martin Ebert. Det syvende hullet har en hevet tee og spilles over bakkenivå, et hull som tidligere ble brukt av klubbens andre bane, Valley Course.
I tillegg til dette er det bygget fem nye bunkere, og dermed blir det totalt 64 bunkere på banen. Banen er også blitt utvidet med 180 meter og er nå 6 690 meter fra Backtee.
"Det har vært et av de aller mest spennende prosjektene jeg har jobbet med," sier Ebert.
"Banen og omgivelsene er fantastiske. Alle Open er spesielle, men jeg tror virkelig at denne vil ta folk med storm. Og hvis vi får litt sol og litt vind som kan utfordre spillerne, så vil det bli helt spektakulært med havet i bakgrunnen.
Ebert ble kontaktet av Portrush allerede før amatørmesterskapet i 2014. Da var det nødvendig med Backtees. Det endte med at Ebert utarbeidet en plan som han viste til R & A – et forslag som gjorde det mulig at banen havnet i The Open-rotasjonen.
Ebert innrømmer at han følte et press på å levere noe bra. Den opprinnelige banen er etablert av Harry Colt.
"Jeg er helt klar over at jeg foreslo å endre på et av Harry Colt sine mesterverk, og en bane som jevnlig – og velfortjent – er blitt hyllet i alle år. Bernard Darwin skrev en gang at Colt i Portrush hadde "bygget et monument over seg selv, og som var sterkere enn messing", så jeg kjente godt til banens rykte."
"Jeg måtte også overbevise klubbmedlemmene om at dette ikke var en revolusjon, men en evolusjon. Ved å vise til historiske dokumenter kunne jeg vise hvordan banen har endret seg over tid. For eksempel var det gamle 18. hullet en gang det andre hullet på banen, på den tiden lå klubbhuset inne i byen."
Royal Portrush skrev historie i 2012 da Irish Open ble spilt på banen. 112 000 personer besøkte banen i løpet av de fire konkurransedagene, og dette var rekord på Europa-touren. Billettene var utsolgt før konkurransen gikk i gang.
I 2015 var det 230 000 besøkende på The Open på St. Andrews.
Spørsmålet er om det vil bli en ny publikumsrekord i Nord- Irland til sommeren.


Ikke gå glipp av: Royal Portrush

Royal Portrush ligger 10 mil fra Belfast. Hvis du er i området, bør du selvfølgelig prøve å spille på banen. Men du bør heller ikke gå glipp av …

Old Bushmills Whiskey Distillery – I den lille landsbyen Bushmill ligger et destilleri som startet sin virksomhet i 1608.

The Giants Causeway – Et veldig fascinerende naturfenomen. Giant's Causeway er et område hvor mer enn 40 000 sorte polygon-formede basaltsteiner stikker ut fra bakken. Dette er resultatet av et vulkanutbrudd for ca. 60 millioner år siden.

Thompson Dock – I Belfast ligger verftet der verdens mest berømte skip ble bygget – Titanic. Det er tvilsomt om det er en meritt, men i dag ligger det et museum her som kostet en milliard å bygge: Titanic Belfast Experience.